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Photonis éclaire finalement un fonds tricolore Accès libre

Après le veto de l'Etat sur son rachat par l'américain Teledyne en décembre dernier, le spécialiste de l'optronique de défense aux 150 M€ de revenus l'an dernier sort du giron d'Ardian pour rejoindre HLD Europe, le valorisant environ 370 M€.

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© Photonis

© Photonis

Le feuilleton Photonis semble toucher à sa fin. Basé à Mérignac en Gironde, le spécialiste de l'optronique de défense avait été repris, en 2011, par Ardian auprès d'Astorg à l'occasion d'un quatrième LBO le valorisant environ 500 M€ (lire ci-dessous). A la fin d'année 2019, un process de cession dirigé par Lazard démarra à l'initiative de l'investisseur de la place Vendôme. Finalement, au début du mois de février 2020, Teledyne, un groupe américain d'ingénierie et d'électronique coté sur le NYSE formula une offre de rachat d'un montant de 550 M$ soit environ 500 M€. Des négociations exclusives furent lancées entre Ardian et l'industriel. Dans la foulée, le ministre français de l'Économie et des Finances émit verbalement un avis négatif sur l'acquisition, arguant de la protection des intérêts stratégiques nationaux. Le groupe américain décida de se retirer de la course pour revenir à la charge après l'été. En octobre dernier, les négociations aboutirent à un rabais de 15 % de l'offre en raison des demandes gouvernementales, soit environ 425 M€.

 Une valorisation moindre de 26 %

Jérôme Cerisier, Photonis

Jérôme Cerisier, Photonis

Cependant deux mois plus tard, l'Etat français par l'intermédiaire du ministère des armées et du ministère de l’économie et des finances formalisa son veto au rachat de l'entreprise girondine. Dans un communiqué, Florence Parly, la ministre des armées indiquait que « les conditions de reprise de l’entreprise Photonis ne répondaient pas aux impératifs de protection de la souveraineté économique et industrielle française de défense ». La solution française s'imposait donc. Des industriels (Safran, Thales) ainsi que des fonds ont, donc, été sondés. Dans la dernière ligne droite, HLD Europe et PAI Partners tenaient la corde. C'est finalement le premier, conseillé par Canaccord Genuity, qui remporta les enchères pour entrer en négociations exclusives avec Ardian. La holding d'investissement créée par Jean-Bernard Lafonta offre une valorisation d'environ 370 M€, soit 26 % de moins que la première proposition de Teledyne. L'équipe de management emmenée par le Dg Jérôme Cerisier réinvestira dans ce cinquième LBO. HLD Europe opte pour une dette unitranche de Pemberton AM avec un levier légèrement supérieur à 4,5 fois l'Ebitda selon nos informations. 

Une offre étendue

Cédric Chateau, HLD

Cédric Chateau, HLD

L’ancienne division optronique de Philips jusqu'en 1998 intervient dans le développement, la fabrication et la vente de matériels dans le domaine de la photo détection et de l’imagerie. Sa gamme comprend, notamment, des tubes amplificateurs de lumières destinés aux jumelles de vision nocturne utilisées dans le cadre d'opérations militaires. Il figure parmi les leaders mondiaux dans ce domaine. Outre des acteurs de la défense, des industriels de la sécurité, du médical, du nucléaire, du spatial font appel à ses produits (tubes de puissance, caméras numériques, détecteurs neutron & gamma). Employant près de 1 000 personnes, l'ETI possède plusieurs sites de production en France, aux Pays-Bas, et aux Etats-Unis. Son chiffre d'affaires s'est élevé, l'an dernier, à environ 150 M€. Après plusieurs mois d'atermoiements sur son avenir capitalistique, elle pourra s'appuyer sur son futur actionnaire qui ne possède pas d'horizon d'investissement pour bénéficier de moyens financiers supplémentaires pour sa R&D. « La future croissance du groupe passera par le développement de nouveaux produits pour des applications nouvelles et/ou existantes. La société pourra réaliser des acquisitions en France et à l'international pour y parvenir », précise Cédric Chateau, associé et président du comité d’Investissement de HLD.

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